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Découverte de la plus grande caverne du monde

Située dans la province de Quang Binh, au Vietnam, la grotte Son Doong est actuellement considérée la plus grande caverne du monde. La plus importante section de la grotte est de plus de 650 pieds de largeur, près de 500 pieds de hauteur, et environ 5,5 miles de longueur. Selon le site Web, certains espaces sont aussi énormes qu’une rue des grandes villes. Situé tout au long de la frontière du Laos, le plus grand et unique passage fait partie d'un réseau de 150 autres grottes. Il est situé dans une zone de jungle très éloignée au sein du parc national de Phong Nha-Ke Bàng et a été redécouvert en 2009 par un groupe de spéléologues britanniques.

«Son Doong» signifie «rivière de montagne»

Un nom tout à fait convenable pour la plus grande caverne du monde puisque la formation a été créé il y a des millions d'années lorsque l'eau de fleuve a érodé le calcaire sous la montagne. Il reste encore beaucoup à découvrir, mais à ce jour, les explorateurs ont trouvé à l’intérieur une rivière au courant rapide, stalagmites géantes debout plus de 230 pieds de haut, et une jungle minuscule, surnommé "Jardin d'Edam».

Les explorateurs ont dû marcher 4,5 kilomètres vers Doong Son au parc national Phong Nha-Ke Bang avant d'être bloqués par les fleuves saisonniers.

En outre, Doong Son atteint plus de 140x140 mètres, selon une déclaration d’Adam Spillane, membre de l’expédition réalisée par l’association britannique de recherche de cavernes.

Spillane était dans le premier des deux groupes à entrer dans la grotte, son équipe ayant suivi le passage jusqu'à un mur de 14 mètres de haut.

Il dit que "La deuxième équipe qui est entrée fût pratiquement inondée". "Nous allons y retourner l'année prochaine pour escalader ce mur et explorer la grotte plus profondément".

Un agriculteur local, qui avait trouvé l'entrée de la grotte Doong Son il y a plusieurs années, a dirigé l'équipe de l'expédition anglo-vietnamienne dans la caverne en Avril. L'équipe a trouvé une rivière souterraine qui traverse les premiers 2,5 kilomètres de la grotte de calcaire, ainsi que des stalagmites géantes de plus de 70 mètres de haut. Les explorateurs ont dû utiliser des appareils de mesure à laser afin d’être capables de mesurer les dimensions de la caverne.

Cette technologie moderne permet de mesurer les grottes à au millimètre près, a déclaré Andy Eavis, président de l'Union internationale de spéléologie, l'autorité spéléologique mondiale basée en France.

"Avec ces appareils de mesure au laser, les dimensions enregistrées de la cave sont extrêmement précises», a-t-il dit. "Elle tend à rendre les grottes plus petites puisque nous avons passé des années à estimer, et nous avons tendance à surestimer."

«Ces cavernes font trois fois la taille du stade de Wembley», assure le spéléologue.

Doong son avait en quelque sorte échappé à la détection lors de précédentes expéditions spéléologiques britanniques dans la région, qui est riche en grottes calcaires. «Le terrain dans cette région du Vietnam est très difficile. La grotte est très loin de la route et totalement couverte de jungle, et vous ne pouvez pas voir quoi que ce soit sur Google Earth», a déclaré Spillane. «Tu dois être très proche de la grotte pour la trouver. Dans les expéditions précédentes, les gens y sont passés à quelques centaines de mètres de l'entrée, sans la trouver".

L'équipe a été informée que la population locale avait connaissance de la grotte, mais qu’ils avaient trop peur de s’y aventurer. "Il y a un grondement très fort et vous pouvez entendre la rivière de l'entrée de la grotte, c’est très bruyant et intimidant», selon Spillane

L’une des plus grandes préoccupations pour l'équipe de spéléologie était les mille-pattes venimeux de la région

Les explorateurs ont également repéré des singes entrer par le toit de la grotte pour se nourrir de mollusques, d'après Spillane. "Il y a un couple de puits de lumière à environ 300 mètres au-dessus", a-t-il dit. "Les singes sont évidemment capables de monter et descendre."

Un biologiste accompagnera l'équipe lors de sa visite de retour l'année prochaine pour étudier la faune souterraine de la grotte, la plus grande caverne du monde.

Eavis, de l'Union internationale de spéléologie, a ajouté qu'il y a presque certainement des passages vers de plus grandes grottes en attente d’être découvertes. A l’intérieur de la caverne se tient une jungle dans laquelle pourrait facilement tenir un gratte-ciel.

Un énorme rayon de soleil plonge dans la grotte comme une cascade. Le trou dans le plafond à travers lequel les cascades lumineuses baignent la grotte est incroyablement grand, au moins 300 pieds de diamètre. La lumière, pénétrant profondément dans la grotte, révèle pour la première fois les proportions hallucinantes de Doong Son. Le passage est de 300 pieds de large, le plafond à peu près de 800 pieds de hauteur: Suffisamment d’espace pour un immeuble New yorkais entier de 40 étages. Des nuages flottent au plafond.

La lumière rayonnante au-dessus révèle une tour de calcite sur le sol de la grotte, qui est plus de 200 pieds de haut, étouffée par des fougères, des palmiers et des plantes. Des vignes pendent à des centaines de pieds de la surface. Le tableau aurait pu être créé par un artiste qui aurait imaginé de quoi le monde avait l'air il y a des millions d'années.

Il ya deux décennies, les chefs de cette expédition, Howard Limbert et son épouse, Deb, sont devenus les premiers spéléologuesà visiter le Vietnam depuis les années 1970. À l'époque, les grottes du pays étaient légendaires, mais inexplorées. En 1941, Ho Chi Minh avait prévu sa révolution contre les Japonais, et les Vietnamiens se cachaient des bombardements américains à l'intérieur des grottes par milliers.

Des spéléologues expérimentés ont pris contact avec l'Université des sciences de Hanoi et, après l'obtention d'un permis, une expédition en 1990 eut lieu. Ils ont fait 13 voyages depuis, non seulement pour découvrir une des grottes mais aussi d'aider les Vietnamiens créer le parc national, qui attire désormais un quart de million de visiteurs étrangers par an. Depuis, les touristes augmentent considérablement les revenus des villageois.

La grotte Doong Son bat le record de la caverne de l’île de Bornéo en Malaisie, considérée comme la plus grande du monde. 

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