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El agua abunda en el universo

El agua abunda en el universo. Estrellas en un espacio 'acuoso', planetas cubiertos de océanos, según los últimos hallazgos hay respiraderos hidrotermales en Encelado y un vasto mar subterráneo en Ganímedes lo que prueba que el líquido elemento es común en el Cosmos.

Océanos atrapados bajo el hielo parece ser algo bastante común en el sistema solar y uno de ellos, en una pequeña luna de Saturno, parece ser bastante caliente.

"La parte más sorprendente es la alta temperatura", dijo Hsiang-Wen Hsu, un científico de la Universidad de Colorado. Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial y autor principal del artículo. " Ese es el número que podríamos obtener."

El agua está en todas partes en el Sistema Solar

El agua abunda en el universo. Si cualquier cosa astrónomos y cosmólogos han demostrado una y otra vez durante las últimas décadas es que, en el universo, hay agua por todas partes. Tanta, que ha pasado de ser considerado un bien escaso a un componente fundamental del universo mismo.

Hay estrellas "allá afuera" (como se descubrió en 2011 en la constelación de Perseo) donde el agua, literalmente, llega al espacio circundante con chorros gigantescos de agua equivalente a cien millones de veces el caudal del Amazonas por segundo. Hay agua en enormes nubes de gas y polvo donde nacen las estrellas, y las moléculas de agua están por todas partes flotando libremente en el espacio interestelar.

Alrededor de estrellas distantes incluso hay "planetas de agua" con superficies totalmente líquidos y en el que lo que falta es la tierra. Y discos protoplanetarios enteros con nuevos mundos en la creación alrededor de estrellas jóvenes revelan, como con TW Hydra, la presencia de agua en su suficiente como para llenar miles de veces todos los océanos de la Tierra.

Aquí, en nuestro sistema solar, las cosas no son diferentes y los resultados de las enormes reservas de líquido elemento son constantes. Detrás dejamos los viejos tiempos (hace sólo unos decenios) en los que pensamos que nuestro mundo era el único que tenía el líquido precioso sin el cual la vida no sería posible.

"Después de pasar tantos años de ir a Marte, que es tan seco y tan carente de materia orgánica y que está simplemente muerto es maravilloso ir al sistema solar exterior y encontrar agua, agua por todas partes", dijo McKay, que estudia la posibilidad de la vida en otros mundos. 

Encelado y Ganímedes

Parece que fue ayer cuando creíamos que nuestro planeta era una excepción cuando resulta que el agua abunda en el universo. Por supuesto hoy en día sabemos más y podemos decir claramente que estábamos equivocados. Y los últimos descubrimientos científicos son la prueba viviente de eso.

En primer lugar, la constatación del gran océano hidrotermal subterráneo en Encelado, como las fuentes de la Tierra, algo que desencadenó las posibilidades de que exista vida en esa distante luna de Saturno. A 90 grados centígrados el agua caliente sale del fondo marino de Encelado donde se mezcla con agua fría, la aparición de estas condiciones han creado este medio ambiente suficientemente necesario para una posible vida. Aquí en la Tierra, comunidades enteras de especies marinas viven alrededor de estas chimeneas, auténticos "oasis" de calor en medio de las profundidades oceánicas frías e inhóspitas. ¿Podría ser lo mismo que sucede en la luna de Saturno?

El segundo hallazgo, de la mano del Telescopio Espacial Hubble confirma que Ganímedes, una de las lunas más grandes de Júpiter, finalmente se une al club con grandes océanos subterráneos. Y bajo su superficie helada hay más cantidad de agua que los todos los océanos terrestres juntos.

Pero estos son sólo los ejemplos más recientes. Los científicos, de hecho, ya han sido capaces de encontrar agua (y mucha) congelada en el fondo de los cráteres más profundos, y más oscuros, en la Luna, lugares en los que nunca ha habido un rayo de sol. Y también se han dado cuenta de que Marte una vez parecía haber sido similar a nuestro planeta Tierra y que tenía sus propios mares y lagos y ha logrado conservar algunas reservas de agua mezclada con otros componentes en sus polos y capas de tierra más cerca a la superficie.

Por no mencionar, por supuesto, los asteroides y los cometas que son millones en nuestro sistema y que contiene, como en el caso de Ceres (el objeto más grande del cinturón de asteroides), enormes cantidades de agua. Algunos investigadores creen que el agua de nuestros mares no se formó en la Tierra sino que en realidad se trajo aquí por miles y miles de cometas que golpearon nuestro planeta durante el "bombardeo pesado" que ocurrió hace 3.000 millones de años, cuando el gigante Júpiter, buscando su órbita final alrededor del Sol, desestabilizó la nube de Oort (una enorme esfera de rocas heladas que envuelve el Sistema Solar) y arrojó millones de cometas en todas direcciones.

Entonces, el agua no es una "excepción de la tierra", sino que de una forma u otra es todo lo que nos rodea por todas partes y en abundancia. Y donde hay agua también es muy posible que haya vida. Hasta el momento miles de astrónomos de todo el mundo han luchado para encontrar planetas extrasolares similares a la Tierra. Y una de las condiciones más importantes para ser considerados como buenos candidatos para albergar vida es precisamente que en estos planetas se encontraran dentro de la "zona habitable" de su estrella, es decir, la distancia necesaria para la existencia de agua líquida.

Ahora, la creciente lista de lunas con océanos subterráneos de agua líquida y lejos de la zona habitable, que en nuestro sistema está ocupado por la Tierra, abre nuevas posibilidades para los investigadores. El objetivo científico de buscar y encontrar vida fuera de nuestro planeta está cada vez más cerca ya que ahora sabemos los lugares adecuados para mirar ya que hemos constatado que el agua abunda en el universo.

En unas circunstancias más prácticas la abundancia de agua que nos rodea nos permite eliminar, de hecho, una de las principales barreras que existían para avanzar en nuestra conquista del espacio. Y no es lo mismo tener que dejar la Tierra con agua suficiente para un viaje de varios años en el camino donde probablemente además no haya agua en el punto de destino, obtener agua del espacio sería una gran ventaja. Los costes de una misión tripulada son enormes, y se han estimado en unos 100.000 dólares por kilogramo (de lo que sea) que queramos llevar al espacio. 

Con Marte en el centro de atención como el próximo gran objetivo de un vuelo tripulado y la exploración humana de asteroides, el descubrimiento de agua "allá arriba" ha sido recibido con entusiasmo por las agencias espaciales así como las cada vez más numerosas empresas privadas que están decididas a llevar a cabo la conquista del espacio.


Preguntas y respuestas


1. ¿Cuál es el mayor depósito de agua en el sistema solar? 

Aunque la respuesta no es fácil, está claro que no es el agua de la Tierra. Hoy los científicos creen que la mayor reserva de agua está, sin duda, una de las lunas de Júpiter y Saturno, en los océanos que se han descubierto. De hecho, Encelado y Ganímedes, por ejemplo, pueden contener cada uno más agua que todos los mares de la Tierra juntos. La mayor reserva, sin embargo, también podría estar en la nube de Oort, el "hogar" de los cometas.

2. ¿todos los cometas contienen agua?

La mayoría de ellos están hechos principalmente de agua (más de 70%) en forma de hielo mezclado con otros materiales. Se cree que los océanos de la Tierra se formaron después de un "bombardeo de cometas" del Sistema Solar.

3. ¿Qué sobre los asteroides?

Aunque no tanto como los cometas, también contienen una gran cantidad de agua y, según algunos estudios, también podrían haber contribuido al "relleno" de los mares de la Tierra.

4. ¿Cómo podemos saber podemos saber si hay agua en una luna de Júpiter o Saturno?

Hay varios métodos que utilizamos para saberlo. El método más directo es por la espectroscopia, la medición de los componentes químicos que es la "firma" del agua, pero también nos puede dar pistas ciertos indicadores geológicos (como la presencia de géiseres de vapor de agua en Encelado), la gravedad o la densidad.

5. ¿Por qué es tan costoso llevar agua de la tierra en una misión espacial?

Cualquier cosa que queremos llevar con nosotros en el espacio necesitan almacenamiento en la nave espacial. Los cohetes más grandes necesitan más potencia. Otra razón es que el cohete y su contenido deben vencer la atracción del planeta, y que sólo se logra si el cohete puede superar la "velocidad de escape", que en la Tierra es de 11,2 kilómetros por segundo.

6. ¿Hay otros planetas con océanos en la superficie, como en la Tierra?

Los científicos creen así. Así que los astrónomos buscan mundos fuera de nuestro sistema solar que se encuentran en la zona habitable de sus estrellas, es decir, la distancia adecuada para tener agua líquida.

7. ¿Podemos beber el agua de la Luna o Marte?

Sin lugar a dudas, las futuras misiones a la Luna o Marte tienen que buscar agua en sus destinos. Se están desarrollando cada vez mejores técnicas para extraer el agua de la tierra tanto para el riego como para el consumo humano.

8. ¿Cuando se explorarán los océanos subterráneos de Europa o Encelado?

Todavía tenemos mucho tiempo para ir, pero hay ya misiones espaciales previstas para "disparar" cápsulas con instrumentos científicos a través del hielo y navegar como pequeños submarinos para la exploración de los océanos y el envío de datos a la Tierra.


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